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Ask the Expert: Safer Fun in the Sun / Des conseils d’expert : Du plaisir au soleil, en toute sécurité

Article by Dr. Darrell Menard 

Q: My job requires me to be outside a lot and I also enjoy fishing, golfing, cross-country skiing, and walking.  Several months ago, my partner discovered a spot on my back.  The spot was removed and fortunately showed no evidence of cancer.  This incident gave me quite a scare and my physician has strongly encouraged me to be more careful in the sun.  Would you provide me and others with some advice on how to enjoy the sun more safely? Outdoor Alex

A:  Dear Alex: glad to hear you did not have skin cancer.  Most people enjoy spending time in the sun but, like many things in life, too much of a good thing can be harmful to one’s health.  Regardless of one’s skin color, being exposed to too much sun can lead to problems such as sunburns, cataracts, premature skin ageing, and skin cancers.  This doesn’t mean you need to become a vampire and only venture out at night; however, it does mean you should try some strategies to reduce your risk of sun-related damage.  When you go out into the sun, make the following tips a habit or routine to help you enjoy your time in the sun more safely:

  1. Reduce the amount of time you spend in the sun especially between 1000-1600hrs – when the sun is the most intense;
  2. Be aware that water, snow, sand and concrete all reflect light and increase your risk of sun damage;
  3. Use a broad spectrum sunscreen (protects against both ultraviolet A and B) that is also water resistant with a sun protective factor (SPF) of at least 30. Generously apply your sunscreen and reapply every 2 hours, after a swim, or more frequently if you sweat a lot;
  4. Wearing a wide brimmed hat will protect your eyes, as well as the skin on your head, neck and face;
  5. Wear clothing that covers as much of your skin as possible, even when it is cloudy as ultraviolet rays from the sun can penetrate through clouds. This is particularly important during the months of April through September;
  6. When it comes to tanning – fake it, don’t bake it! Sunless tanning creams will give you that bronzed look without the skin damage;
  7. Avoid getting sunburnt – a history of five or more sunburns doubles your risk of malignant melanoma;
  8. Wearing sunglasses or eye glasses with ultraviolet protective lenses reduces the risk of sun damage to your eyes; and
  9. Pay attention to the Canadian Daily UV Index Forecast – it tells you how intense the sun will be on any given day, including a link to additional tips based on the Index number. In Canada the UV index goes from 0-11+.  The higher the number, the higher the risk:

0-2 –   low risk;

3-5 –   moderate risk;

6-7 –   high risk;

8-10 – very high risk; and

11+ –   extremely high risk.

The Bottom line: While sunshine is essential to the functioning of our planet, too much sun exposure can harm you and your loved ones.  The good news is that using the above strategies will allow you to be safer while you have fun in the sun.  Exercise is medicine!

Dr. Darrell Menard OMM MD, Dip Sport Med

Dr. Menard is the Surgeon General’s specialist advisor in sports medicine and has worked extensively with athletes from multiple sports. As part of the Strengthening the Forces team he works on injury prevention and promoting active living.

Strengthening the Forces is CAF/DND’s healthy lifestyles promotion program providing expert information, skills and tools for promoting and improving CAF members’ health and well-being.


Q : Mon travail exige que je passe beaucoup de temps à l’extérieur, et j’aime aussi pêcher, jouer au golf, faire du ski de fond et marcher. Il y a quelques mois, j’ai découvert une tache (vous quittez le site Web du Gouvernement du Canada) sur ma peau. La tache a été enlevée et, heureusement, ne montrait aucun signe de cancer. Cet incident m’a causé toute une frousse et mon médecin m’encourage vivement à faire preuve de plus de prudence au soleil. Pourriez-vous nous donner, à moi et à d’autres, des conseils pour pouvoir profiter du soleil en toute sécurité? – Alex

R : Alex – je suis heureux d’apprendre qu’il ne s’agissait pas d’un cancer de la peau. La plupart des gens aiment passer du temps au soleil, mais comme c’est souvent le cas dans la vie, l’excès de toute bonne chose peut s’avérer nocif pour la santé. Une exposition excessive au soleil peut entraîner des problèmes comme des coups de soleil, des cataractes, un vieillissement prématuré de la peau et des cancers de la peau. Cela ne signifie pas que vous devez devenir nocturne et ne vous aventurer dehors que la nuit; vous devriez toutefois essayer certaines stratégies pour réduire vos risques de dommages liés au soleil. Quand vous êtes à l’extérieur de jour, prenez l’habitude de faire ce qui suit afin de profiter de votre temps au soleil en toute sécurité :

  1. Limitez le temps que vous passez au soleil, surtout entre 10 h et 16 h, quand le soleil est à son plus intense;
  2. Tenez compte du fait que l’eau, la neige, le sable et béton reflètent tous la lumière et augmentent le risque de dommages causés par le soleil;
  3. Utilisez un écran solaire à large spectre (qui protège à la fois contre les rayons UVA et UVB), résistant à l’eau et doté d’un facteur de protection solaire (FPS) d’au moins 30. Appliquez généreusement votre écran solaire et renouvelez cette application toutes les deux heures, après une baignade ou plus fréquemment si vous transpirez beaucoup;
  4. Portez un chapeau à large bord qui protège vos yeux, votre tête, votre cou et votre visage contre les rayons du soleil;
  5. Portez des vêtements qui couvrent votre peau autant que possible; les rayons ultraviolets du soleil peuvent même passer au travers des nuages. Ceci est particulièrement important pendant les mois d’avril à septembre;
  6. Lorsqu’il est question de bronzage – faites semblant, n’abîmez pas votre peau! Les crèmes de bronzage sans soleil vous donneront l’aspect bronzé recherché sans y risquer votre peau;
  7. Évitez les coups de soleil – le fait d’avoir subi cinq coups de soleil ou plus double votre risque de développer un mélanome malin;
  8. Portez des lunettes de soleil ou des lunettes avec lentilles de protection contre les rayons ultraviolets afin de protéger vos yeux contre les effets néfastes du soleil;
  9. Portez attention au bulletin quotidien de prévision de l’indice ultraviolet (UV) du Canada, qui indique le degré d’intensité du soleil pour une journée donnée et inclut d’autres conseils à suivre selon la valeur de l’indice UV. Au Canada, ces valeurs se situent entre 0 et 11+. Plus la valeur est élevée, plus le risque est grand :

0-2 – risque bas;

3-5 – risque modéré;

6-7 – risque élevé;

8-10 – risque très élevé;

11+ – risque extrêmement élevé.

Pour résumer : Même si le soleil est essentiel au fonctionnement de notre planète, une trop grande exposition au soleil peut s’avérer nocive pour vous et vos proches. La bonne nouvelle est qu’en suivant les stratégies susmentionnées, il vous sera possible de vous amuser au soleil en toute sécurité. L’exercice, c’est la santé!

Dr Darrell Menard O.M.M., M.D., médecin spécialiste en médecine sportive

Le Dr Menard, qui agit à titre d’expert-conseil en médecine sportive auprès du médecin général, a acquis une vaste expérience en travaillant avec de nombreux athlètes pratiquant différents sports. Avec l’équipe du programme Énergiser les Forces, il travaille sur la prévention des blessures et la promotion de l’activité physique.

Énergiser les Forces est le programme de promotion des modes de vie sains des FAC et du MDN. Il enrichit les activités de promotion et d’amélioration de la santé et du mieux-être des membres des FAC en procurant expertise, compétences et outils.

2 Comments

  • Lorne Facey

    September 7, 2021 at 2:25 pm

    That reminds me, back in the 1980s I found a lump behind my left ear. It was in the area always kept shaved especially during my college years of wedge cap/pill boxes when we all faced North on the parade squares. It was basal cell carcinoma which started me on a dermatologist six month schedule that continues to this day. Of course when I retired, the pension board determined that there was no connection between sun exposure during service and the emerging lumps. At the moment nothing more serious has been diagnosed and while sun screens/blocks may not be the only solution, maybe ‘we’ have learned something?

  • Karmin McKay

    September 8, 2021 at 12:10 am

    VAC has changed its attitude to sun exposure. I have had more than 100 spots from small to medium and also 4 3 inch cuts with stitches removing basal cell carcinoma and also see a dermatologist every six months. I am now good at self diagnosing the ones I can see. Sun protection is now regarded as important. Actinic Keratosis is accepted by VAC a precursor to skin cancer. Lorne resubmit.