Baffin Expedition: Crossing the 100 km Akshayuk Pass

To the ends of the Earth!

The return of two cadet teams from safe and successful expeditions to the tundras of Baffin Island and the rainforests of Ecuador marks a seminal moment for RMCC’s own Expedition Club before this coming 2012/13 academic year. With an increasingly complex world to explore, the club’s Executive Committee is on a mission to raise institutional support for even more ambitious and rewarding expeditions to the ends the earth, which seek to offer the cadets of RMCC first-hand learning in the adventure, cultural and academic dimensions of potential operational environments at home and abroad.

To cadets: Get ready to bite.

-25881 OCdt (IV) Anthony Matlock, Founder & Director of Communications

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2012 Baffin Expedition

By 26268 OCdt (II) Stephanie Paquette

[youtube]http://www.youtube.com/watch?v=yI3OeZfow30&feature=youtu.be[/youtube]

From August 4th to August 16th2012, OCdt (II) Stéphanie Paquette and OCdt (III) Andrew Jarvis went to Nunavut for the 2012 Baffin Expedition. This expedition consisted of crossing the 100 km Akshayuk Pass in the Auyuittuq National Park across Baffin Island in three days while most of the people do it in ten. They also visited three Inuit communities – Iqaluit, Qikiqtarjuaq and Pangnirtung – with the goal of learning about the Inuit culture and exploring the Canadian North.

La traversée du passage Akshayuk est imprévisible et risquée à cause de plusieurs facteurs. Tout d’abord, il y a la météo et le terrain. En effet, les Élofs ont dû endurer des vents très forts, de la pluie et de la température non loin du point de congélation pendant presque tout le temps de l’expédition. Le terrain a beaucoup varié d’une journée à l’autre. Il y avait de la toundra spongieuse et instable, du sable mouvant, des champs de roches, des moraines, de la tourbière, des marais et, finalement, des rivières.

Sans nul doute, la traversée des rivières représentait un des plus grands dangers de cette expédition. L’eau des rivières provient des glaciers de chaque côté du passage. Par conséquent, l’eau est à 5°C et le courant varie avec le temps de la journée. Afin de traverser les rivières lorsque le niveau de l’eau est à son plus bas, le duo du CMRC Kingston commençait leur journée à 2 heures le matin. L’Élof Paquette et l’Élof Jarvis ont traversé plus de 40 rivières, certaines mineures et d’autres qui demandaient beaucoup de concentration, de stabilité et du travail d’équipe. Ils ont vite appris à lire le courant et l’eau afin de trouver les meilleurs endroits où traverser. Vers la fin de la journée, lorsque le courant était très fort, que les rivières étaient plus larges et que l’eau arrivait au niveau de la taille, il était nécessaire de traverser à deux avec une personne dans le haut du courant et l’autre personne juste derrière. Cela permettait une meilleure stabilité pour combattre le courant et aussi un support au cas où une personne glissait et perdait pied.

Day 1 of the Baffin Ultra 2012 started at 2 am as it was going to be the longest day in term of distance for OCdt Paquette and OCdt Jarvis. They traveled 40 km. Their day started at very good pace which they were able to maintain with the rain that started around 6 am. But soon the wind picked up and when the team slowed down, they would get really cold as they were completely soaked. Around 10:30 am, with still 15 km to go, they decided to stop in an emergency shelter to warm up and wait for the weather to improve. Over 1h 40min passed and the weather had not changed. To stay on pace with their objective they decided to keep going and finish the day as fast as they could, trying not to think too much about the cold, the rain and the wind. Around the 40th kilometer, they set up their camp. The wind was so strong the tent was collapsing on itself. The Cadets had to eat cold food since the winds were too strong, heating the food was impossible and hoped for better weather for the next day as they tried to rest under the storm that was going on around them.

Day 2 started at 3 am with a beautiful sun. The Cadets could see the amazing mountains which were covered with clouds the previous day. The goal for Day 2 was to travel 25 km. The team knew it was going to be the most technical day since they were going to face a lot of moraines, river crossings and steep climbing. They started the day with the crossing of Owl River which took over 30 minutes. It is easier to cross a river where it separates in multiple small rivers because of more shallow water. In some cases – like Owl River – it also becomes a maze of rivers separated by quick sand. The team had to find their way in that maze of rivers and try to minimize how often they would get stuck in the quick sand. They finished this first crossing of the day with their feet completely frozen and with a feeling that Day 2 might be harder than they thought. The wind was very strong especially on the top of the moraines, and it wasn’t too long before the rains started and lasted for the remainder of the day. Luckily before the clouds cover started the Cadets saw one of the most beautiful parts of the trail, with Mt. Asgard in the background and amazingly big glaciers. Around the 50th kilometre, a trail marked by inuksuks started. That made it a little easier as there wasn’t any trail before that. The team accomplished their goal of traveling 25 km. Looking back, it’s hard to believe that it can take a full day with only one short stop for lunch to travel that relatively short distance because of the technicality of the terrain.

Day 3 started cloudy, but the sky cleared for the best part of the day: Mt. Thor. With an elevation of 1,675 m (5,495 ft), Mt. Thor is Earth’s greatest purely vertical drop. This peek could be seen from Day 2’s camp that morning. Running and hiking for the next 15 km toward this impressive rock wall was a great motivation. The rest of the scenery was just as breath taking: very high water falls, turquoise lakes created by melting glaciers, rock gardens and snowy peek mountains. The beauty of the Arctic definitely made all the efforts worth it. The Baffin Ultra 2012 Team reached the end of the Akshayuk Pass late in the afternoon with sore, blister filled feet, but an amazing sense of accomplishment.

L’expédition a débuté à Qikiqtarjuaq, c’est-à-dire 82 km du parc national Auyuittuq. Pour cette raison, l’Élof Paquette et l’Élof Jarvis ont dû avoir recours à l’aide d’un guide local qui les a transportés en bateau jusqu’au passage. Sur l’eau, ils ont vu plusieurs icebergs. La même chose s’est produite pour sortir du parc. Un guide local est venu les chercher pour les amener à Pangnirtung. Dans chacune des communautés, les Élofs ont rencontré des Inuits et d’autres Canadiens qui ont partagé leur culture. Par exemple, les Élofs ont visité un atelier de fabrication de tapisserie inuit et sont allés pêcher du char de l’Arctique. Ils ont aussi eu l’occasion de discuter avec les agents de Parc Canada et les résidents locaux qui leur ont expliqué combien les changements climatiques affectent l’Arctique. Les Élofs ont été impressionnés d’apprendre que chaque année le glacier Penny qui se trouve dans le parc national Auyuittuq rétrécit de 5 à 7 mètres. Les Inuits plus âgés leur ont expliqué que là où ils voyaient de la verdure en 2012, il y avait de la glace toute l’année dans leur jeunesse. Ces personnes pouvaient aussi témoigner que le cycle de la glace sur l’eau avait changé de même que le trajet migratoire des caribous.

À Iqaluit, les Élofs ont visité le parc territorial Sylvial Grinnell. Ils sont aussi allés rendre visite à Enoo qui a participé à l’ALOY  au CMRC Kingston en 2010. Cette dernière leur a fait visiter Iqaluit et leur a fait goûter à des spécialités locales : du caribou, du char et de la baleine. De plus, ils ont rencontré Matty McNair, la première femme à avoir dirigé une expédition exclusivement de femmes au Pôle Nord.

L’expédition Baffin Ultra 2012 s’est déroulée comme prévu alors que l’Élof Paquette et l’Élof Jarvis ont parcouru 100 km en trois jours dans le parc national Auyuittuq. Cette expédition n’aurait pas été complète sans le temps passé dans les villes inuits à écouter, apprendre et partager. L’équipe Baffin Ultra est de retour au CMRC Kingston avec cette envie de retourner dans l’Arctique canadien et d’en visiter d’autres régions.

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