Dr. Dale Tracy: The Joy of Writing / Dr. Dale Tracy: La joie d’écrire

“Writing is not about filling my head with ideas, then downloading them to the page. That’s not writing; it’s typing. Writing is an unfolding of what’s going on inside me as I talk to myself on a pad of paper or a computer.”

—Parker Palmer

Self-Talk and Enjoying Writing

Article by Dr. Dale Tracy, Associate Chair of the RMC Writing Centre

Writing is a way to talk to yourself about your ideas. As educational leader Parker Palmer suggests, writing doesn’t simply move ideas that already exist in your head into mine. Instead, ideas form through writing.

Even though writing is the “unfolding of what’s going on inside me as I talk to myself on a pad of paper or a computer,” writers sometimes write as though an audience is already reading. It’s true that audience is important. However, you are your own first audience, and the first stuff you write is not for anyone else yet.

Thinking about writing as a final product for other eyes when you are still in idea-unfolding mode creates the potential for some unfortunate effects:

  • procrastination (I can’t start yet because I don’t know what I want to say.)
  • self-censorship (My ideas are bad.)
  • anxiety (The professor is going to think I can’t write.)
  • perfectionism (I can’t move to the next sentence until this one is perfect.)

This negative self-talk about writing gets in the way of the self-talk that writing is. In her advice about writing habits, Patricia Goodson reports Robert Boice’s findings about academic writers experiencing writers’ block, whose self-talk was largely “maladaptive, or not helpful” (19). Remember: the draft stuff really should be full of bad ideas, not knowing, and imperfections. No one generates ideas already in their most satisfying form. That’s what revision is for.

Here is the first thing I typed when I started writing this piece:

Say it clearly out loud in conversation. Writing is a conversation with yourself and your future audience. But first yourself… write to find out what you think and then revise to communicate it to someone else.

My first sentence is a short-form reminder to myself that students struggling to write often express their ideas out loud to me with great clarity when we are “just talking.” My second sentence doesn’t express my point at all. I finally get to my idea in the third sentence, which stutters out the point without much finesse. I clarified my thought for myself with this writing, and I wasn’t worried about how it sounded or if it made sense as I was getting going. This stuff wasn’t meant for anyone else to read (even though I am letting you read it now—I didn’t have this plan in mind at the time!). I knew the audience I was writing for, but I wasn’t talking to you yet.

Let yourself write as a way to talk to yourself. It’s a great way to learn (the material at hand and what you think about it), and once you’re using writing as a tool that serves you, you might enjoy using it.

I welcome your thoughts and questions about writing as self-talk: dale.tracy@rmc.ca. Happy writing!

Works Cited

Goodson, Patricia. Becoming an Academic Writer: 50 Exercises for Paced, Productive, and Powerful Writing. SAGE, 2013.

Palmer, Parker J. “Welcome to the Brink of Everything.” On Being. 25 June 2018, https://onbeing.org/blog/parker-palmer-welcome-to-the-brink-of-everything/. Accessed 21 Oct. 2019.

Acknowledgments

Thanks to AMS student Cory Bulmer for suggesting an article “about the joy of writing.”

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Dialogue intérieur et plaisir d’écrire

Article du Dr Dale Tracy, présidente associée du Centre de rédaction du CMR

L’écriture est un moyen de vous vous parler de vos idées. Comme le suggère Parker Palmer, pédogogue respecté, l’écriture ne transfère pas simplement dans ma tête des idées qui existent déjà dans la vôtre. Les idées plutôt se forment par l’écriture.

Bien que l’écriture consiste en « unfolding of what’s going on inside me as I talk to myself on a pad of paper or a computer », les écrivains écrivent parfois comme si un lecteur lisait déjà. Il est vrai que le public est important. Cependant, vous êtes votre premier lecteur, et le premier texte que vous écrivez ne s’adresse pas encore à quelqu’un d’autre.

Quand vous en êtes encore à produire des idées, penser à l’écriture comme à un produit final pour d’autres yeux pourrait avoir des effets malheureux :

  • la procrastination (Je ne peux pas encore commencer car je ne sais pas ce que je veux dire.)
  • l’autocensure (Mes idées sont mauvaises.)
  • l’inquiétude (Le/La professeur/eure va penser que je ne sais pas écrire.)
  • le perfectionisme (Je ne peux pas passer à la phrase suivante jusqu’à ce que celle-ci soit parfaite.)

Ce dialogue intérieur négatif sur l’écriture s’oppose au dialogue intérieur qu’est d’écriture. Dans ses conseils sur les habitudes d’écriture, Patricia Goodson rapporte les découvertes de Robert Boice concernant des écrivains universitaires confrontés au blocage de la page blanche, et dont le dialogue intérieur était en grande partie « maladaptive, or not helpful » (19).  Il faut se souvenir que le brouillon doit être plein de mauvaises idées, de non-savoir et d’imperfections. Personne ne génère des idées que soient dès le début dans leur forme la plus satisfaisante. C’est à cela que sert la révision.

Voici ce que j’ai tapé quand j’ai commencé à écrire cet article :

Say it clearly out loud in conversation. Writing is a conversation with yourself and your future audience. But first yourself… write to find out what you think and then revise to communicate it to someone else.

Ma première phrase me rappelle brièvement que les élèves ayant des difficultés à écrire expriment souvent leurs idées à voix haute avec une grande clarté lorsque nous  « parlons simplement ». Ma seconde phrase n’exprime pas du tout mon point. J’arrive enfin à mon idée dans la troisième phrase, ce qui n’est pas très élégant. J’ai clarifié ma pensée pour moi-même par cet acte d’écriture, et je n’étais pas inquiète de comment cela sonnait ou si cela avait du sens lorsque j’ai commencé à réfléchir. Ces idées n’étaient pour personne d’autre que moi (même si je vous laisse les lire maintenant, je n’avais pas ce projet en tête à l’époque !). Je savais pour quel public j’écrivais, mais je ne vous parlais pas encore.

Laissez-vous écrire pour vous parler à vous-même. C’est un excellent moyen d’apprendre (le matériel et ce que vous en pensez), et une fois que vous utiliserez l’écriture comme outil qui vous sert à réfléchir, vous pourriez bien y trouver du plaisir.

Je me réjouis de lire vos réflexions et vos questions sur l’écriture comme dialogue intérieur— dale.tracy@rmc.ca.

Bibliographie

Goodson, Patricia. Becoming an Academic Writer: 50 Exercises for Paced, Productive, and Powerful Writing. SAGE, 2013.

Palmer, Parker J. “Welcome to the Brink of Everything.” On Being. 25 juin 2018, https://onbeing.org/blog/parker-palmer-welcome-to-the-brink-of-everything/. Accédé 21 octobre 2019.

Remerciements

Merci à l’étudiant du département de science militaire appliquée Cory Bulmer pour avoir suggéré un article « sur la joie d’écrire ».

One Comment

  • 7786 Doug Matthews

    November 12, 2019 at 5:01 pm

    Nice, succinct summary of how to begin the writing process, Dr. Tracy. Writing is like any other human endeavour (e.g. learning to skate, learning drill, etc.). Perfection is never achieved without making a lot of mistakes. As RMC taught all of us, you have to plough through those rough initial mistakes and self-doubts to reach the clarity of the other side.